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CO2: qué es y por qué tratamos de reducir sus emisiones



Dentro de unos días tras la publicación de este texto, el día 28 de enero, será el Día Mundial por la Reducción de las Emisiones de CO2. A este día también se le denomina Día Mundial de la Acción frente al Calentamiento Terrestre. Mucho se oye hablar y se lee sobre el CO2, probablemente el gas de efecto invernadero más popular entre la población, pero, ¿tenemos todos claro qué es el CO2? ¿Es peligroso? ¿Tiene siempre un origen artificial? Se puede escribir mucho sobre este gas, pero en esta entrada voy a tratar de resumir algunos aspectos importantes que, simplemente por cultura general, creo que todos deberíamos conocer.

Primero vamos a ver, de manera muy sencilla, qué es exactamente el CO2. Lo primero es aclarar que, por sencillez a la hora de escribir en páginas web, lo solemos ver escrito como CO2, pero realmente el 2 debe escribirse como un subíndice, así que la manera correcta de escribirlo es CO2. Este es un gas compuesto por un átomo de carbono y dos átomos de oxígeno. Las uniones entre átomos se realizan, en este caso, por medio de lo que se denominan enlaces dobles covalentes.

El CO2, contrariamente a lo que mucha gente a bote pronto piensa, puede tener origen natural. Lo emiten de manera natural los volcanes, algunas rocas al diluirse en agua o en un ácido, o las plantas en su proceso de respiración. También es un compuesto que se emite de manera natural en la fase de descomposición de un material orgánico, o durante la fermentación de productos tan apetecibles como el pan, la cerveza o el vino. Pero no solo es importante saber que puede tener origen natural, sino que estamos rodeados de él (lo hay en la atmósfera, en el mar, en los ríos, en las aguas subterráneas, en los yacimientos de petróleo, en los de gas natural, por poner unos ejemplos) y, de hecho, el CO2 es absolutamente indispensable para que la vida en nuestro planeta Tierra pueda tener lugar. Sin el CO2 no estaríamos aquí.

CO2 en superficie

Concentración de CO2 en superficie, día 23 de enero de 2018 a las 7:30 UTC. Fuente: GEOS-5 / GMAO / NASA a partir de la web https://earth.nullschool.net

Entonces, si el CO2 tiene origen natural y está por todos lados, además de ser necesario para la vida, ¿por qué se le teme tanto y celebramos este Día Mundial por la reducción de sus emisiones? Pues porque también puede tener origen antropogénico, es decir, origen debido a la acción del ser humano en el medio, y estas emisiones antropogénicas actualmente son tan importantes que aumentan mucho la concentración de este gas de efecto invernadero en la atmósfera, lo que contribuye al calentamiento global del planeta, algo que debemos evitar a toda costa. Las emisiones artificiales de CO2 más importantes producidas por el ser humano son debidas a la quema de combustibles fósiles para la generación de energía, ya sea para llevar electricidad a nuestras casas y a las industrias, o para mover nuestros vehículos, así como las propias emisiones industriales. Se suman a estas actividades contaminantes otras como la deforestación o la cría de animales.

Mediante medidas de la concentración de CO2 en la atmósfera se puede comprobar que, tras la Revolución Industrial, las concentraciones han subido un 45% respecto a la era pre-industrial (antes del año 1750). En el año 2017 la ONU alertó de que se alcanzó un nuevo record de concentración de CO2 en la atmósfera, con un valor de 403,3 partes por millón. Al ser el CO2 un gas de efecto invernadero, esto es, capaz de absorber y emitir radiación infrarroja (y por lo tanto, de radiación térmica), contribuye al calentamiento de la superficie y de la atmósfera inferior de nuestro planeta. Se constata, de hecho, que desde el año 1970 se puede relacionar el aumento de temperatura global con el aumento de concentraciones de gases de efecto invernadero. Este calentamiento global, como es sabido creo que por todos, puede causarnos gravísimos problemas en todo el planeta. Por lo tanto, es especialmente  importante reducir las emisiones antropogénicas de estos gases, y en particular las de CO2, favoreciendo, entre otras medidas, la generación de energías limpias (renovables + atómica y, como objetivo final, un modelo energético basado únicamente en renovables).

serie temporal CO2

Serie temporal de concentración de CO2 atmosférico medias en el Observatorio Atmosférico de Izaña (AEMET). Se puede observar claramente la tendencia creciente de esta serie.

Es importante, por lo tanto, que todos seamos conscientes del peligro que suponen las excesivas emisiones de CO2 a la atmósfera, y que entre todos luchemos por un planeta más limpio y más sostenible. Es por ello que se celebra este Día Mundial. Solo tenemos una Tierra y debemos cuidarla.

 


Curioso fenómeno óptico en el cielo de La Laguna: arco circunhorizontal

Entorno al mediodía de hoy, 11 de mayo de 2013, algunos ciudadanos de San Cristóbal de La Laguna (Tenerife), nos percatamos de un fenómeno curioso que se podía apreciar en el cielo. En un día caluroso y con un cielo prácticamente despejado, con muy pocas nubes y muy dispersas, se podía ver lo que parecía un trocito de arcoiris, pero sin su forma habitual.
Algunos sacábamos fotos con el móvil y comentábamos sobre el fenómeno. Aquí muestro algunas de las imágenes que capté yo misma con mi móvil desde la Plaza de La Concepción, en el centro histórico de la ciudad.

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Lo primero que pensé fue en la posibilidad de que ahí arriba hubieran cristalitos de hielo que estuvieran produciendo ese efecto óptico. Efectivamente, creo que esa es la explicación y que se trata de lo que se conoce como arco circunhorizontal.

El efecto arcoiris que se puede ver en las fotos es debido a que la luz del Sol es refractada a través de cristales de hielo presentes en nubes de tipo cirro. Este fenómeno solo puede observarse cuando el Sol está alto en el cielo (que fue el caso, porque estábamos entorno al mediodía). Para poder observar este fenómeno se tiene que dar la circunstancia de que los cristales de hielo que lo ocasiona estén alineados horizontalmente, algo que no es fácil que ocurra, así que estamos ante un fenómeno raro de ver.

Según Wikipedia, la fotografía de un arco circunhorizontal que se observó en Idaho en el año 2006 fue muy famosa al aparecer publicada en la revista New Scientist y en el periódico Daily Mail, para luego ser difundida por National Geographic News y ser muy vista en Internet. Es un fenómeno raro que hemos tenido la suerte de observar hoy en Tenerife.




La atmósfera primitiva era menos densa de lo que se creía

Según un estudio publicado recientemente en Nature, la atmósfera primitiva en nuestro planeta, hace más de 2700 millones de años, era menos densa de lo que hasta ahora se creía. Hasta ahora se pensaba que la atmósfera terrestre por aquel entonces podría haber tenido una densidad del doble de los niveles actuales, pero gracias a las huellas fósiles de gotas de lluvia se ha podido descartar esta posibilidad.

En el artículo publicado en Nature se estudian las huellas de gotas de lluvia que cayeron sobre cenizas volcánicas hace entre 2700 y 1700 millones de año. Al entrar en contacto con las cenizas volcánicas, las gotas formaron surcos que ahora pueden observarse en las rocas estudiadas, en el sur de África. La clave está en el tamaño de estas huellas y en el efecto que la presión atmosférica tiene sobre la forma de las gotas. Según Som et al., si la atmósfera primitiva hubiese sido más gruesa que la actual, el tamaño máximo de las huellas que hubiera dejado la lluvia en las cenizas volcánicas habría sido más pequeño.

Para comparar con el tamaño de huellas actuales, los investigadores tomaron medidas de las que la lluvia dejó en las cenizas del volcán Eyjafjalla, en Islandia, en el año 2010.

La referencia completa del artículo de Som et al. es: Som, S.M.; Catling, D.C.; Harnmeijer, J.P.; Polivka, P.M.; Buick, R. “Air Read More…