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Curioso fenómeno óptico en el cielo de La Laguna: arco circunhorizontal

Entorno al mediodía de hoy, 11 de mayo de 2013, algunos ciudadanos de San Cristóbal de La Laguna (Tenerife), nos percatamos de un fenómeno curioso que se podía apreciar en el cielo. En un día caluroso y con un cielo prácticamente despejado, con muy pocas nubes y muy dispersas, se podía ver lo que parecía un trocito de arcoiris, pero sin su forma habitual.
Algunos sacábamos fotos con el móvil y comentábamos sobre el fenómeno. Aquí muestro algunas de las imágenes que capté yo misma con mi móvil desde la Plaza de La Concepción, en el centro histórico de la ciudad.

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Lo primero que pensé fue en la posibilidad de que ahí arriba hubieran cristalitos de hielo que estuvieran produciendo ese efecto óptico. Efectivamente, creo que esa es la explicación y que se trata de lo que se conoce como arco circunhorizontal.

El efecto arcoiris que se puede ver en las fotos es debido a que la luz del Sol es refractada a través de cristales de hielo presentes en nubes de tipo cirro. Este fenómeno solo puede observarse cuando el Sol está alto en el cielo (que fue el caso, porque estábamos entorno al mediodía). Para poder observar este fenómeno se tiene que dar la circunstancia de que los cristales de hielo que lo ocasiona estén alineados horizontalmente, algo que no es fácil que ocurra, así que estamos ante un fenómeno raro de ver.

Según Wikipedia, la fotografía de un arco circunhorizontal que se observó en Idaho en el año 2006 fue muy famosa al aparecer publicada en la revista New Scientist y en el periódico Daily Mail, para luego ser difundida por National Geographic News y ser muy vista en Internet. Es un fenómeno raro que hemos tenido la suerte de observar hoy en Tenerife.


La atmósfera primitiva era menos densa de lo que se creía

Según un estudio publicado recientemente en Nature, la atmósfera primitiva en nuestro planeta, hace más de 2700 millones de años, era menos densa de lo que hasta ahora se creía. Hasta ahora se pensaba que la atmósfera terrestre por aquel entonces podría haber tenido una densidad del doble de los niveles actuales, pero gracias a las huellas fósiles de gotas de lluvia se ha podido descartar esta posibilidad.

En el artículo publicado en Nature se estudian las huellas de gotas de lluvia que cayeron sobre cenizas volcánicas hace entre 2700 y 1700 millones de año. Al entrar en contacto con las cenizas volcánicas, las gotas formaron surcos que ahora pueden observarse en las rocas estudiadas, en el sur de África. La clave está en el tamaño de estas huellas y en el efecto que la presión atmosférica tiene sobre la forma de las gotas. Según Som et al., si la atmósfera primitiva hubiese sido más gruesa que la actual, el tamaño máximo de las huellas que hubiera dejado la lluvia en las cenizas volcánicas habría sido más pequeño.

Para comparar con el tamaño de huellas actuales, los investigadores tomaron medidas de las que la lluvia dejó en las cenizas del volcán Eyjafjalla, en Islandia, en el año 2010.

La referencia completa del artículo de Som et al. es: Som, S.M.; Catling, D.C.; Harnmeijer, J.P.; Polivka, P.M.; Buick, R. “Air Read More…